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Wall, Brush and Paint

Alexis Diaz is one of the most talented street artist from Puerto Rico. He has left his mark on the walls of many cities across Latin and North America, such as Miami, Los Angeles, Mexico DF and more.

Like many visionaries, Alexis started his days as a kind of wallflower inside Puerto Rico’s Street Art scene. He preferred painting with brush and latex paint than with aerosol so he wasn’t quite accepted by other graffiti artist. Years passed by and now Alexis gives shape to powerful murals, mixing animals with human body parts that look like mythological creatures.

When did you start feeling passionate about painting in large scales?

I remember I was very young. When I was 14 or 15 I realized that Art was my life, it was all I wanted to do, hours passed by and I didn’t even notice it. I decided there was no better way of living life than to spend my time painting; it was my dream. Since then I started questioning the limitations of the canvas, the space always comes to an end when painting on canvas. By then I started drawing with chalk on the floor and the challenge was how big the drawing could be. When I was 16, in 1999 or 2000, the graffiti movement in the streets of Puerto Rico started growing, but I wasn’t good at painting with aerosol and I started getting desperate. The graffiti artist I knew back then told me that if I didn’t use aerosol that I shouldn’t even paint with latex paint and brush and that I shouldn’t even think about painting with them! I became frustrated and took that idea off my head for a long time. In 2007 I began to see big changes in urban art, and the medium was no longer important, what really mattered was the result. I started practicing on the walls of my apartment and in 2009 I painted my first wall, after that the challenge was painting more and more walls, and then to make the pieces bigger and with more details. It’s a challenging experience, if the scale does not grow you feel limited, and breaking the mold is what fills you with adrenaline.

Your technique is quite unique… instead of using aerosol you rather paint with brush, ink and latex paint. What do you love about these materials?

It’s super funny because I started using ink by chance, at a time when I went to paint, it was the only material I had, I used it and I was fascinated by the fluidity of the material. The lines are very clean and it’s easy to control. I started experimenting with it until I fall in love with ink.

What do you feel when you see a blank wall? How do you choose the walls in which you paint?

A blank wall is an empty space, it says nothing, it’s a new canvas! When I choose the wall the first thing that I keep in mind is that I need it to be as smooth as possible, since the material (ink) needs that. Another thing to pay attention to is that I need it to be a visible spot, a place that people would perfectly see while passing by driving or walking. I also need it to be a cool space to photograph because pictures are essential for keeping art alive.

In your murals you often paint animals mixed with parts of the human body. What do you like about these combinations?

In the beginning I started painting animals because I liked the textures I could create with them. I don’t usually draw a sketch before painting, I just go to the wall and see what its shape and size suggest to me; then I start looking for pictures online on my phone, and because of the textures I always picked up animals! With time my ideas started to change and I began to integrate parts of the human body; I usually use hands, torsos and faces. Now I also include little stories from my imagination and I give a meaning to the elements I paint. Those meanings depend sometimes on the object and sometimes on my mood, beliefs, the place and the circumstances that surrounds my painting. I want the viewer to create their own story or history according to their individual life experience and to create more stories behind the same illustration; many of them could be related to my story, other can be completely different. That’s what fills me, knowing that whomever looks at my work could somehow feel identified. Inside every head there is a completely different world and that’s the beauty of life!

You have left your mark in many places such as Mexico, San Juan, Miami, Los Angeles, Peru. When you have to paint a mural, does the context affect your work? Or you just paint things that you like?

Definitely each one of these places has its own vibe that influenced me when deciding what to paint. I always work from scratch when painting in a new wall, I have no idea about what I’m going to paint until I get to the place, that’s when the ideas start flowing. The atmosphere of the place, the people, the space, the surface and  the noises around, are the factors that dictate the elements, forms and ideas that I’m going to use when painting. Obviously I have a working style and some elements are repeated in many of my murals, but the role played by each one is different in every wall! In the end what you get is the energy of each of these spaces.

Besides painting by yourself, you are part of the two piece Street Art collective “La Pandilla”. How you and Juan Fernandez complement each other when painting?

La Pandilla is a collective duo, we both use the same medium which facilitates the integration of our work. Each one of us has very different ideas when painting alone so when we paint together we have to look for a balance, respecting everyone’s ideas. Most of the time we start painting different parts of the wall and when we get to a certain point we integrate both works. Sometimes it’s hard and sometimes it’s easier; when we can’t get to an agreement we throw a coin in the air and see which side it lands on. Anyway, in the end, we always get a good result.

Being a Street Artist isn’t easy. What was the most extreme situation you were exposed while painting some of your works?

That’s the fun thing about painting on the streets, every wall has a story behind and when I remember those moments I always have a smile on my face. Once we were painting in Mexico and a helicopter landed in the middle of an avenue, there were ambulances and policemen all over the place because some guys had assaulted a bank right there. Another time we were painting in Miami and there was a persecution and the runaway car crushed into our car that was parked in front of the wall we were painting. In Peru I did a collaboration with Ever and after we left the country the mural was censored and the government hired someone else to change several elements of it. There are many stories…

What do you think is the most special thing about your work?

I cannot say what is the most special thing about my work, I just do what I know and like. I paint what I think, and every time I work on a new wall I do it with more passion than the previous one. I challenge myself because I want each mural to be better than the one I painted before and I try to achieve that. I also want my work to be seen in as many places as possible, and that each time more people can enjoy it!

I do what I like and I love my job, there’s nothing more satisfying in life than doing what one likes and making a living out of it. I leave that question to the viewer!

Alexis Díaz es uno de los más talentosos representantes del Street Art de Puerto Rico. A lo largo de los últimos años ha dejado su marca en las paredes de numerosas ciudades de Norte y Latinoamérica, tales como Miami, Los Ángeles, Mexico DF, entre otras.

Como ocurre con muchos visionarios, al principio Alexis estaba bastante apartado de los graffiteros tradicionales de su país, ya que por querer usar brocha y pincel para sus murales no era muy aceptado. Los años pasaron y hoy Alexis crea graffitis poderosos mezclando en sus pinturas animales con partes del cuerpo humano, dando forma a lo que podrían ser criaturas mitológicas latinoamericanas.

¿Cuándo se despertó tu pasión por la pintura en grandes dimensiones?

Recuerdo que desde muy pequeño. Como a los 14 o 15 años fue cuando realmente me di de cuenta que el Arte era mi vida , era lo único que quería hacer y podían pasar las horas y ni cuenta me daba. Decidí que no había mejor manera de vivir la vida que no fuera pintando y que sería un sueño poder vivir de ella. Desde entonces comencé a cuestionarme el por qué de las limitaciones del lienzo, siempre tiene un final. Para entonces comencé a pintar con tizas en el suelo y el reto siempre fue que tan grande podría lograrlo. Ya a los 16 años, como para el 1999 o 2000, empecé a ver mucho más activo el movimiento del graffiti en las calles de Puerto Rico, pero era malísimo con las latas y me desesperaba. Los graffiteros que conocía para ese entonces me decían que si no era con aerosol que mejor ni pintara, y que no se me ocurriera salir a pintar con látex y brocha y menos a Pintar con ellos!. Me frustré y me quité esa idea de la cabeza por mucho tiempo, hasta que ya para el 2007 comencé a ver cambios grandes en el Arte Urbano, ya el medio había dejado de ser importante, y lo que importaba era el resultado final. Comencé a practicar en las paredes de mi apartamento y en 2009 hice mi primer muro, después el reto era hacer más y más paredes, luego hacerlas más y más grandes y cada ves con más detalles. Es un reto, llega el momento que si la escala no crece te sientes limitado, y romper los esquemas es la adrenalina que te llena.

Tu técnica es un tanto particular.. en lugar de aerosoles utilizas pincel, tinta china y pintura látex, ¿qué es lo que te fascina de estos materiales?

Es super curioso ya que llegue a la tinta por casualidad, en un momento fui a pintar, era el único material que tenia y al utilizarlo quede fascinado por la fluidez del material. Las líneas quedan muy limpias y el control al utilizarlo es único. Comencé a explorarlo hasta enamorarme de el material. 

¿Qué sientes cuando ves una pared en blanco? ¿Como elijes las superficies en las que harás tus trabajos?

Una pared en blanco es un vacío, no dice nada, es un canvas nuevo! Cuando las elijo primero busco que sean lo mas lisas posible, ya que el material (la tinta) así lo amerita; otra cosa a la que presto atención es que el transito vehicular, o a pie, sea frecuente y que el punto visual como espectador sea bastante directo, como también lo sea para la foto final (la documentación), que al final es lo único que tiene durabilidad.

En tus murales relacionas frecuentemente animales con partes del cuerpo humano, ¿Qué es lo que te atrae de esas combinaciones?

Al principio comencé con los animales por que me atraían las texturas. Generalmente no hago un boceto, llegó a la pared y veo lo que me sugiere por la forma y el tamaño; busco desde mi celular imágenes en Internet, y por lo de las texturas  era mucho mas fácil buscar animales! Con el tiempo ya la idea fue cambiando, empecé a integrar partes del cuerpo humano, por lo regular utilizo muchas manos, torsos y rostros, ahora creo unas pequeñas historias de mi imaginación y voy dándole a los elementos significados, al igual que dejándome llevar por las características de algunos de los animales que utilizo o sólo las que conozco de ellos. Al final funciona como una lectura de elementos, yo ilustro estas ideas de acuerdo a momentos vividos o sólo lo que creo, depende del estado de ánimo o lo que el lugar o la circunstancia o el ambiente me guíe a pintar. La intención es que el espectador creé su propio cuento o historia de acuerdo a su experiencia de vida individual y así crear varias historias de una misma ilustración, muchas relacionadas quizás a mi historia, muchas completamente distintas. Eso es lo que me llena, saber que quien lo mira se identificó de alguna manera . Cada cabeza es mundo completamente diferente y eso es lo bonito de la vida!

Tus obras han dejado huellas en muchos lugares del mundo.. México San Juan, Miami, Los Ángeles, Perú… Cuando tienes que realizar un mural ¿piensas en el contexto en el que se encuentra y de alguna manera representas la ciudad y su energía, o dibujas simplemente cosas que te gustan?

Definitivamente cada uno de estos lugares tiene su propia Vibra que influye a la hora de decidir qué pintar. Siempre trabajo desde cero una pared, no tengo ni la más mínima idea de lo que voy a pintar hasta que llego al lugar, allí es donde comienzan a fluir las ideas. El ambiente del lugar, la gente, el espacio, la superficie, el ruido, me van dictando los elementos, las formas y las ideas. Obviamente ya tengo un estilo de trabajo y los elementos se repiten en muchos de ellos, pero el papel que ocupan en cada uno es distinto! Al final lo que uno se lleva es la energía de cada uno de estos espacios.

Además de pintar solo, formas parte de “La Pandilla”. ¿Cómo se complementan tu y Juan Fernández a la hora de pintar?

La Pandilla es un colectivo en dúo, los dos utilizamos el mismo medio lo que facilita que el trabajo se integre, cada cual tiene ideas muy diferentes al momento en que se pinta como individuo por lo cual a la hora de pintar en colectivo hay que ceder para lograr un balance, aunque cada uno respeta bastante la idea del otro. Cada cual crea lo que quiera y en cierto punto del muro unimos e integramos la selección que escogimos. A veces es difícil y algunas veces es mas fácil, en ocasiones cuando no estamos muy de acuerdo lo dejamos a la suerte tirando una moneda y un clásico “cara o cruz” y q sea lo que Dios quiera! Al final logramos un buen resultado.

Realizar obras de street art no es tarea fácil. ¿Cuál fue la situación más extrema a la que has expuesto para pintar alguna de tus obras?

Eso es lo divertido de Pintar en las calles, cada pared tiene su historia y son esos los momentos que después uno recuerda y le sacan la sonrisa. En México recuerdo que frente a la pared bajo un helicóptero en el medio de una avenida, una emergencia, lleno de policías y ambulancias por que habían asaltado un banco y los policías que lo custodiaban fueron tiroteados. En Miami una persecución frente a la pared y el carro que estaba en la huida chocó el carro estacionado en el que andábamos. En Puerto Rico le presté mi bicicleta a la novia de un amigo y la atropellaron ( esta bien, no le paso nada grave). En Perú hice una colaboración con Ever y después que nos fuimos del país censuraron el mural y contrataron a otro para que le cambiara varios elementos, el mural termino diferente  y así muchas mas !

¿Qué creés que es lo más especial de tus obras?

Yo no sabría decir qué es lo mas especial de mi obra , yo simplemente hago lo que se hacer, pinto lo que pienso y cada vez que hago un muro lo hago con más pasión, con más trabajo y el próximo mas todavía. Me exijo que cada mural que haga quede mejor que el anterior, o por lo menos lo intento, y  llegar a la mayor cantidad de lugares posible, y que cada ves sea más las personas a las que pueda llegarle!

Hago lo que me gusta y amo mi profesión, no hay nada más satisfactorio en la vida que hacer lo que a uno le gusta y más cuando puedes vivir haciéndolo. Le dejo al espectador esa pregunta!